La semana pasada salió un artículo en National Geographic acerca de las leyes de aborto de El Salvador y cómo influye la penalización del mismo en las mujeres embarazadas que contrajeron el virus del Zika.

El Salvador es uno de los seis países con leyes de aborto más extremas en el mundo, ya que se penaliza en todas las circunstancias, independientemente de si hubo violación o incesto, la viabilidad del feto, o si el embarazo representa un riesgo para la vida de la madre. La ley vigente entró en vigor en 1998, pasando de una prohibición parcial a una prohibición absoluta, como consecuencia la presión ejercida por el arzobispo del país. El año siguiente, el Congreso reforzó la ley mediante la adición de un artículo en la Constitución que establece que la vida inicia en el momento de la concepción.

Desde entonces, al menos 150 mujeres han sido procesadas por la prohibición del aborto. De acuerdo con los datos de la Asociación de Ciudadanos salvadoreños por la Despenalización del Aborto, 49 mujeres han sido condenadas, y 26 acusadas de homicidio. Por ley, los médicos deben ponerse en contacto con la policía si sospechan que una mujer tuvo un aborto, el incumplimiento de su obligación de informar tiene una pena de dos a ocho años de prisión.

Incluso mujeres que perdieron a sus bebés por abortos espontáneos involuntarios son acusadas de abortar, si son condenadas enfrentan hasta 50 años de prisión por homicidio. Un grupo de activistas conocidas como Las 17 dieron a conocer esta problemática. Las 17 fueron encarceladas por abortos que no cometieron y actualmente, al menos 21 mujeres están en prisión por violar la prohibición, a pesar de que afirman haber sufrido abortos involuntarios tardíos.

Concentración ante la Asamblea Legislativa el para reclamar el indulto para '"Las 17"

Concentración ante la Asamblea Legislativa el para reclamar el indulto para ‘”Las 17″

Durante sus juicios, la mayoría de estas mujeres, casi en su totalidad sin educación y de bajos ingresos, fueron representados por abogados públicos y al menos en dos casos fueron representadas por los abogados de la parte acusadora. Las sentencias que les imponen se basan en pruebas tales como un examen de flotación pulmonar que mide la flotabilidad de pulmón de un feto para determinar si estaba vivo al nacer, estudio que ha sido ampliamente desacreditado por la comunidad científica. También es frecuente que los fiscales o jueces señalen y hasta se burlen de las mujeres por no tener instinto maternal.

El Salvador, es el país más peligroso del mundo fuera de una zona de guerra, donde un octavo de las mujeres sufren violencia física y sexual, y la violación se institucionalizó por la guerra entre bandas de narcotraficantes, que controlan grandes partes del país.

Actualmente existe una propuesta de aumentar el tiempo de prisión en caso de aborto, si esta se convierte en ley, un hombre que violó a una adolescente tendría una condena de seis a diez años, mientras que la de ella si queda embarazada por la violación y decide abortar sería de 30 a 50 años.

Los científicos han relacionado el virus del Zika con un mayor riesgo de aborto involuntario en mujeres embarazadas, pero la evidencia hasta el momento es limitada y anecdótica. En noviembre, cuando se reportaron los primeros casos Zika en El Salvador, se esperaba que el gobierno relajara la ley de aborto. Cuando empezó la propagación del virus, la Organización de las Naciones Unidas instó a los países afectados para hacer una excepción en el caso de las mujeres embarazadas que contraen Zika, pero en su lugar el Ministerio de Salud de El Salvador fumigó barrios, distribuyó repelente de insectos y mosquitos, y ofreció un consejo para las mujeres: esperar dos años para quedar embarazada.

En junio de este año, el país confirmó su primer caso de microcefalia ligado al Zika, y tres más han seguido. De los 11.000 casos confirmados Zika, 334 son mujeres embarazadas, los métodos de control de natalidad no están funcionando y se necesita educación sexual, porque no hay un método efectivo y accesible de planificación familiar.

Durante una visita a México, el Papa Francisco parecía sugerir que la anticoncepción podría ser utilizada durante la crisis Zika, pero se mantuvo firme en la postura sobre el aborto de la iglesia. Sin embargo, la anticoncepción es inaccesible e impopular en El Salvador, que tiene una de las tasas más altas de embarazo adolescente de América Latina. Un tercio de las madres que dan a luz en los hospitales del país están entre las edades de 9 y 18 años, siendo la principal causa de muerte entre las adolescentes embarazadas el suicidio mientras que miles se someten a abortos ilegales peligrosos cada año, con estimaciones que van de 6.000 a 35.000. De acuerdo a un estudio de la Organización Mundial de la Salud, el 11 por ciento de estos abortos ilegales traen como resultado la muerte de la madre.

A pesar de que la postura oficial del Ministerio de Salud es a favor del aborto, dicen tener poco poder para cambiar la ley. “El aborto es una cuestión más amplia; no podemos justificarlo debido Zika “, dice Mirian González, coordinadora para niños y mujeres del Ministerio. “Una mujer puede morir si no tiene este acceso. Pero el Congreso decide. Nuestras manos están atadas”.

Elizabeth Torres es la única persona en El Salvador que estudia el mosquito que transmite el Zika. En el laboratorio del vector de la Universidad Nacional de San Salvador, con fondos de una Universidad de California, descubrió tres diferentes tipos de variaciones de ADN dentro de la especie. Esta investigación, dice, es un paso hacia la localización de la manera de acabar con el mosquito. Las compañías farmacéuticas están compitiendo para desarrollar una vacuna, mientras que los científicos todavía están descubriendo los impactos del virus. Ellos sospechan que el virus causa una condición del sistema nervioso llamada síndrome de Guillain-Barré, microcefalia y déficits de desarrollo.

En agosto, la última demandada en la batalla prohibición del aborto fue Santos Elizabeth Herrera Gámez, de 22 años de edad, quien dio a luz a su bebé muerto fuera del hospital. Su novio, un miembro de una banda delictiva, lo tiró a la basura. La asociación de Ciudadanos por la Despenalización del Aborto, la única organización dedicada a la defensa de estas mujeres, había llevado su caso, y los abogados estaban nerviosos: El juez ya había condenado a otras tres mujeres por el mismo delito a 35 años de cárcel. En septiembre, después de pasar un año tras las rejas, Gámez fue liberada por falta de pruebas.

Gámez es uno de los últimos triunfos del grupo. En mayo, una madre soltera y trabajadora fábrica de explotación llamada María Teresa Rivera fue puesta en libertad después de cumplir cuatro años de su condena de 40, quien ahora está participando en talleres y  terapias con la psicóloga María Rosa Cruz, la cual dirige un grupo de apoyo para las mujeres liberadas para prepararlas para lo que se enfrentarán en el exterior: pocas oportunidades de empleo y acoso continuo.

Las represalias continúan aún después de cumplir la condena,  un sitio de noticias local recientemente hizo público el nombre de una mujer que fue liberada de la prisión después de cumplir siete años de su condena por haber tenido un aborto. Cuando llegó a casa del trabajo, los vecinos estaban en el porche exigiendo saber por qué lo hizo. “Ni siquiera los perros de la calle matan a sus propios hijos”, uno de los vecinos le dijo.

Las mujeres que se encuentran actualmente en la cárcel por homicidio en virtud de la ley del aborto tienen algo en común: fueron tratadas en hospitales públicos, en lugar de las clínicas privadas, que no tienen que reportar la información del paciente. Incluso si los médicos en los hospitales públicos tratan de ignorar la ley que les obliga a llamar a las autoridades en caso de abortos involuntarios sospechosos o abortos potenciales, a veces las enfermeras, vecinos y miembros de la familia lo hacen por ellos.

“Vemos a la policía entrar en el hospital buscando a una paciente y sabíamos que alguien les notificó sobre el caso, incluso si tratamos de mantenerlo en secreto,” dice Guillermo Ortiz, el ex jefe de obstetricia del Hospital de la Mujer, el principal centro de maternidad del país. Los casos de aborto involuntario que terminan en un hospital público a menudo son de mujeres que habían tratado de causarse el aborto en casa con métodos peligrosos. “Esta es la situación de una mujer pobre. Una mujer que tiene al menos un par de dólares acudirá a una clínica privada o viajará a Guatemala o México para obtener el aborto. Y nada les va a pasar” dice Ortiz.

Acceder a un aborto en El Salvador es un juego arriesgado del gato y el ratón a través de una red secreta de médicos, enfermeras y farmacéuticos dispuesto a ayudar, a pesar del riesgo de una condena de ocho a 12 años. Y ahora, con las amenazas planteadas por Zika, las apuestas son más altas que nunca.

Uno de los médicos que todavía realiza procedimientos de aborto tiene la esperanza de que la protesta internacional por el Zika influya en los políticos para relajar la dureza de la ley, al menos para las emergencias. Él ha puesto en marcha una operación clandestina durante los últimos 10 años. Ahora dirige una clínica pública, pero remite a los pacientes a su práctica privada o a una pequeña instalación que construyó en la casa de su familia. Manifiesta que en promedio, como máximo hace cinco procedimientos mensuales y cobra entre cero a mil dólares dependiendo de la capacidad económica de la paciente.

“El Zika ha tenido un impacto positivo, ya que ha expuesto el tema”, dice el doctor que pide no ser nombrado debido a la naturaleza ilegal de su obra. “Es una cuestión de salud. Tengo fe de que cambiará la ley. Lo primero que se necesita es un político dispuesto a correr ese riesgo”.

Por el momento, la voluntad política se encuentra en la dirección opuesta. Bajo las nuevas propuestas en la agenda en el Congreso, las repercusiones para los proveedores de aborto también podrían aumentar, cambiando las penas de multas a tiempo en la cárcel. El doctor entonces estaría ante el dilema de cumplir su deber como médico corriendo el riesgo de la detención que le impediría criar a sus dos hijos. Tomar dicho riesgo sólo valdría la pena por miles de dólares por tratamiento, poniendo fin a su buena voluntad. “Entonces no podría ayudar a las mujeres que no tienen dinero”.